DSEI 2021: Se revela la escala del dron leal propuesto por el Reino Unido

La plataforma no tripulada y leal que se está desarrollando para la Real Fuerza Aérea británica (RAF) podría tener un tamaño similar al del futuro caza tripulado Tempest, y el primer vuelo de demostración del dron en el Reino Unido está previsto para 2023.

En enero de este año, el Ministerio de Defensa del Reino Unido adjudicó un contrato de 30 millones de libras (41,5 millones de dólares) a Spirit Aerosystems para que dirigiera el proyecto Mosquito en su siguiente fase, con el objetivo de desarrollar el concepto LANCA (Lightweight Affordable Combat Aircraft) de la RAF antes de un programa de pruebas de vuelo del vehículo a escala real previsto para finales de 2023.

Scale model of the proposed Mosquito platform
The Mosquito demonstrator, which will inform the UK's future LANCA requirement, will be of a similar size to the future manned Tempest fighter. Richard Thomas

En su momento, el Ministerio de Defensa dijo que el avión de combate sin tripulación estaría diseñado para volar a gran velocidad junto a los cazas, armado con misiles, sistemas de vigilancia y de guerra electrónica.

El programa Mosquito, en el que también participa Northrop Grumman UK, madurará el diseño y fabricará un demostrador tecnológico para generar pruebas para un programa LANCA posterior. Si tiene éxito, podría desplegarse junto a los aviones Typhoon y F-35 Lightning a finales de la década.

Al detallar el estado de una serie de aeronaves actuales y futuras, el Jefe del Estado Mayor del Aire, AVM Mike Wigston, reveló que los modelos de wingman leal Tempest y Mosquito mostrados en la exposición DSEI 2021 eran "representativos" y "a escala", y añadió que el programa continuaba "a buen ritmo".

El programa británico Future Combat Air Systems (FCAS), que incluirá el caza Tempest y los sistemas loyal wingman, recibió una inversión adicional en investigación de 1.500 millones de libras en noviembre de 2020. El propio programa LANCA se originó en 2015 en el Dstl para ayudar a desarrollar la comprensión de las nuevas tecnologías aéreas de combate que se espera que influyan en el futuro espacio de batalla, y actualmente está dirigido por la Oficina de Capacidades Rápidas de la RAF.

Scale models of Tempest and Mosquito
Scale models of the future Tempest fighter and Mosquito demonstrator were displayed at DSEI 2021 in London, UK. Richard Thomas

Por otra parte, Wigston dijo que el rendimiento de un Hércules C-130 de la RAF en el reciente puente aéreo de Kabul demostró "por qué el avión ha sido nuestro caballo de batalla durante más de 50 años".

La flota fue una de las principales víctimas de la reciente Revisión Integrada y el Documento de Mando de Defensa, ya que los 14 aviones de transporte táctico C-130J/C-130J-30 del Reino Unido serán retirados del servicio para 2023.

Wigston añadió que el avión A400M, que también participó en el puente aéreo, estaría "listo para asumir la carga" a partir de 2023 y que su rendimiento en la operación "Tipping", el nombre operativo de los esfuerzos de transporte aéreo del Reino Unido en Afganistán, había "reforzado mi confianza" en la decisión de suprimir la plataforma C-130.

La flota de 22 aviones A400M, también conocidos como Atlas, será entonces el único avión de transporte del Reino Unido capaz de operar por pistas no preparadas, una capacidad clave para permitir operaciones distribuidas y eliminar los riesgos asociados a los centros fijos de la aviación militar.

En otros acontecimientos, se reveló que el escuadrón nº 13 de la RAF se convertirá en el segundo escuadrón previsto para operar el futuro avión MQ-9B Protector RG1, derivado de la plataforma SkyGuardian de General Atomics Aeronautical Systems, uniéndose al ya anunciado escuadrón nº 31.

En julio de este año se anunció que el Reino Unido había acordado un acuerdo de 195 millones de libras esterlinas para la adquisición de otros 13 sistemas de aeronaves pilotadas por control remoto (RPAS), con lo que ya hay un total de 16 pedidos. El Protector sustituirá a los actuales vehículos aéreos no tripulados MQ-9A Reaper en servicio a partir de 2024.

En cuanto a la integración del Protector en la flota, Wigston afirmó que "si lo manejamos [el Protector] como (el MQ-9A Reaper), no habríamos sacado provecho", refiriéndose a las diferentes capacidades y a las tácticas, técnicas y procedimientos previstos entre las plataformas Reaper y Protector.