Oculto a la vista de todos

Esta gélida nación insular está haciendo todo lo posible para atraer a los operadores internacionales a sus aeropuertos menos conocidos, pero muy bien equipados. Gordon Smith nos lo cuenta todo

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Dado su estatus de aeropuerto oficial de desvío, Akureyri se mantiene a un nivel muy alto
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Si tiene la suerte de haber visitado Islandia, lo más probable es que haya llegado a Keflavík, el principal aeropuerto internacional del país. Este extenso recinto, situado a 50 km al suroeste del centro de Reikiavik, es más conocido como centro de operaciones de Icelandair, pero también lo utilizan más de dos docenas de compañías aéreas extranjeras que ofrecen una mezcla de servicios estacionales y durante todo el año al país del Atlántico Norte.

Dicho esto, al llegar a Keflavík, será difícil encontrar una conexión hacia el norte o el este de la isla. Esto no se debe a que la capital carezca de enlaces aéreos con estos centros regionales, sino al hecho de que parten de un aeropuerto nacional independiente situado en el corazón de Reikiavik. Aunque esto es muy conveniente para los islandeses que trabajan en la ciudad, dificulta considerablemente la posibilidad de trasladarse sin problemas desde los destinos internacionales a estas zonas relativamente remotas -aunque encantadoras y económicamente vibrantes- de este espectacular país.

Una rápida charla con cualquier nativo de Reikiavik revelará que el aeropuerto del centro de la ciudad es controvertido, con fuertes sentimientos en ambos lados de la discusión. Algunos creen que lo más sensato sería consolidar el aeropuerto de Keflavík (aunque con mejores opciones de transporte público), mientras que otros ensalzan las virtudes de tener un aeródromo compacto y bien regulado en el centro. En el país del fuego y el hielo, estos debates, a menudo acalorados, han dado lugar a decisiones de ritmo glacial, ya que numerosas partes interesadas sopesan los pros y los contras.

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La terminal principal de Egilsstaðir se construyó originalmente en la década de 1960, pero desde entonces ha sido objeto de importantes obras de renovación
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Pero, ¿y si hubiera una forma de potenciar la conectividad con el norte y el este de Islandia sin interferir en las disputas de la capital? ¿Una forma de convertir una nación insular con una sola puerta de entrada al mundo en un lugar con dos o incluso tres? No se trata de una idea conceptual descabellada elaborada por estrategas fuera de onda, sino de una opción casi inmediata disponible con poco o ningún coste, sin necesidad de nuevas infraestructuras. ¿Suena demasiado bien para ser verdad? No, en absoluto.

El statu quo

Islandia tiene más de una docena de aeropuertos públicos, todos ellos operados por Isavia, el proveedor estatal de servicios aeroportuarios y de navegación aérea. La mayoría son aeródromos modestos que sirven de enlace vital con sus comunidades locales. Sin embargo, junto a Keflavík (y los ocasionales vuelos chárter a la ciudad de Reikiavik) hay un par de puertas de enlace que no sólo son capaces de atender el tráfico internacional, sino que buscan activamente posibles socios aéreos.

El primero de ellos es Akureyri, un concurrido aeropuerto situado en el delta del río Eyjafjörður, en el extremo norte de Islandia. Sirve a una ciudad cercana de unos 18.000 habitantes, el mayor núcleo de población fuera de la región de la capital. Aunque esta cifra no parezca especialmente alta, hay que tener en cuenta que en Islandia viven unos 366.000 habitantes, la gran mayoría de ellos en el extremo suroeste, en Reikiavik y sus alrededores. De hecho, Akureyri es tan importante que recibe el apodo de " capital del norte" y cuenta con una próspera escena cultural, además de desempeñar un papel fundamental en la pesca, el turismo y otras valiosas industrias. ¿Pero qué pasa con el propio aeropuerto?

Análisis de Akureyri

El complejo actual se inauguró el 5 de diciembre de 1954, aunque hay registros de vuelos regulares entre Akureyri y Reikiavik desde 1937. Además de los servicios de turbohélice Dash 8 hacia y desde Reikiavik con Icelandair (principalmente en los bancos de la mañana y de la tarde), Akureyri tiene vuelos regulares a Grímsey, una isla situada en el Círculo Polar Ártico en el norte, así como a dos ciudades del este, Thorshofn y Vopnafjörður, con la compañía local Norlandair. También hay salidas semanales a Groenlandia. Todo esto está muy bien, pero ¿cómo puede este ambicioso aeropuerto dar el salto de los saltos de charco a los aviones? La respuesta corta es que ya lo ha hecho.

Antes de la pandemia del COVID-19, los vuelos chárter internacionales operaban desde y hacia Akureyri durante todo el año, principalmente organizados a través de operadores turísticos británicos, holandeses y alemanes. Entre los socios de wet-lease para estos viajes se encontraban Transavia, Enter Air y Titan Airways, que solían utilizaraviones Boeing oAirbus de fuselaje estrecho. De sólo 6.831 pasajeros internacionales en 2017, el aeropuerto reportó un aumento del 70,3% en 2018 a 11.631. Esto se disparó aún más en 2019, con un aumento de más de un tercio interanual hasta los 16.050, antes de que las restricciones de viaje del COVID paralizaran la demanda de visitantes extranjeros en la primavera de 2020.

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Aunque la gran mayoría del tráfico aéreo es nacional, la puerta de entrada del norte de Akureyri está equipada para gestionar servicios internacionales
Key/Gordon Smith

Con la estabilización de la situación sanitaria mundial, la dirección del aeropuerto y la comunidad de Akureyri en general esperan que se mantengan las tendencias positivas observadas antes de la pandemia.

El tamaño de los aviones

Aunque los turbohélices son el plato fuerte, la única pista de aterrizaje 1/19 de Akureyri tiene una longitud de 2.000 metros y una anchura de 2.000 metros, y puede albergar con seguridad aviones tan grandes como el Boeing 767 de Icelandair si las circunstancias lo requieren (más adelante se hablará de ello). Junto con el control de tráfico aéreo (ATC) in situ, el equipo de apoyo y el sistema de iluminación son de alto nivel e incluyen aproximaciones LOC, ILS y GPS. El ILS se añadió a la pista 19 en enero de 2020 y ya ha mejorado en gran medida la resistencia del complejo. El servicio de extinción de incendios y salvamento del aeropuerto se ajusta a la categoría cinco de la OACI y puede elevarse a la categoría siete en caso necesario. Dada su ubicación, las operaciones invernales se gestionan con relativa facilidad, y el aeropuerto está abierto todo el año.

Aunque la gran mayoría de las operaciones de pasajeros en Akureyri son nacionales, un diseño inteligente permite adaptar la terminal en cuestión de minutos para procesar el tráfico internacional. Una serie de puertas correderas y paredes móviles permite que determinadas partes del edificio permanezcan "estériles", evitando cualquier posible mezcla de pasajeros nacionales y extranjeros. Aunque esta disposición ha funcionado bien en anteriores llegadas y salidas internacionales, actualmente se está construyendo una nueva instalación de 810 millones de coronas islandesas (5,5 millones de euros), que prestará un mejor servicio a los vuelos de larga distancia.

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Dada su ubicación en el norte, el aeropuerto está muy bien equipado para garantizar la continuidad de las operaciones, sin importar el clima
Key/Gordon Smith
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Una vez terminada, la nueva terminal de Akureyri ofrecerá mejores servicios de restauración, aduanas y franquicias para los viajeros extranjeros
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La condición de Akureyri como "capital del norte" le garantiza buenas conexiones aéreas nacionales
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El ala internacional de 11.840 pies cuadrados, cuya finalización está prevista para el otoño de 2023, mejorará radicalmente la experiencia de los pasajeros. También se espera que el proyecto impulse la economía, ya que la empresa constructora local Hyrnas ha sido seleccionada como contratista principal de un proyecto que ampliará la superficie total de la terminal a 29.062 pies cuadrados.

Entrar en Egilsstaðir

A unas cinco horas por carretera hacia el este de Akureyri se encuentra el aeropuerto de Egilsstaðir, su rival para captar la atención de los pretendientes internacionales. Esta instalación, sorprendentemente espaciosa, se encuentra en el corazón de Austurland, una región conocida informalmente como los Fiordos del Este o simplemente el este de Islandia. Con sólo 13.000 habitantes repartidos en casi 16.000 kilómetros cuadrados, es sin duda una zona rural, pero no hay que dejarse engañar por las cifras. Esta parte del mundo goza de un próspero panorama económico, con ricos yacimientos de minerales y pesca en las cercanías, junto con una floreciente escena creativa y turística.

El aeropuerto se encuentra en la península de Egilsstaðanes, a orillas del lago Lagarfljót, a pocos minutos de Egilsstaðir, la ciudad más grande de este lado de Akureyri y un verdadero centro de gravedad para la región. La terminal original se construyó entre 1963 y 1968, pero se remodeló y amplió considerablemente a finales de los años 80 y 90. La sala de llegadas, de 12.916 pies cuadrados, es la parte más nueva del edificio, inaugurada oficialmente en abril de 2007 y que alberga algunas impresionantes obras de arte locales. Al igual que en Akureyri, se pueden desplegar paredes móviles para garantizar la separación de los pasajeros internacionales, con una luminosa sala de embarque de dos niveles capaz de acomodar los picos y las caídas del servicio de los aviones más grandes.

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La terminal de Egilsstaðir puede modificarse fácilmente para garantizar la separación de los pasajeros internacionales y nacionales, en este caso, a través de una gran puerta giratoria.
Key/Gordon Smith
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La amplia sala de llegadas de Egilsstaðir se inauguró en 2007
Key/Gordon Smith
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Las extravagantes obras de arte de la terminal confieren a Egilsstaðir un auténtico sentido del lugar
Clave/GordonSmith

El complejo se enorgullece de ofrecer un servicio amable y eficiente, con un tiempo medio de llegada del equipaje al carrusel de sólo 2,7 minutos, una cifra con la que la mayoría de los pasajeros frecuentes de Heathrow o JFK sólo podrían soñar. En ambos aeropuertos se respira una auténtica sensación de pertenencia, con toques de atención, a menudo muy creativos, en todas las terminales, que hacen evidente que se ha aterrizado en un lugar muy especial.

En consonancia con su vecino del norte, el recinto cumple la categoría cinco de la OACI y puede elevarse a la categoría siete si se solicita. Como el aeropuerto está a sólo 20 minutos en coche de la ciudad portuaria de Seyðisfjörður, donde hay un servicio semanal de transbordadores a las Islas Feroe y Dinamarca, hay una gran cantidad de agentes de aduanas locales, en caso de que se necesiten para las llegadas lejanas.

El número de pasajeros en Egilsstaðir alcanzó un máximo de 98.000 en 2017, la gran mayoría de los cuales fue tráfico intraislandés. Teniendo en cuenta un periodo de recuperación tras la pandemia, existe el optimismo de que, con los socios internacionales adecuados, el número de pasajeros podría superar el hito de los 100.000 en los próximos años.

Cuestiones operativas

Aunque es fácil imaginar que el este de Islandia es un entorno difícil para la aviación, con paisajes dramáticos y una meteorología impredecible, Egilsstaðir ha sido bendecida con unas condiciones de vuelo y aproximación notablemente estables. Situado en un valle relativamente protegido, a unas diez millas de la costa más cercana, el tiempo es generalmente favorable para la aviación, con una fiabilidad de los vuelos programados cercana al 99%, reforzada por el control AFIS y las aproximaciones ILS, RNAV y NDB.

Su pista de aterrizaje 4/22, de 1.500 metros, está generosamente dimensionada para los aviones de fuselaje estrecho más grandes. Desde el punto de vista del consumidor, esto significa que hay menos posibilidades de que los pasajeros se retrasen, pero también es un dato vital a la hora de hablar con posibles operadores aéreos. El tiempo es dinero en el negocio de la aviación y ninguna compañía aérea quiere que su avión se quede atascado en un aeropuerto remoto en ruta.

La capacidad de Isavia y sus socios para presentar a las aerolíneas unos parámetros de fiabilidad impresionantes, mejorados con las recientes inversiones en infraestructura aérea, debería ayudar a engrasar las ruedas de las próximas negociaciones.

Además de ser uno de los cuatro aeropuertos de Islandia con capacidad para acoger vuelos internacionales, Egilsstaðir, al igual que Akureyri, también desempeña un importante papel como aeropuerto de desvío, en caso de que las operaciones habituales en Keflavík se estropeen o de que un avión transatlántico tenga que realizar un aterrizaje de emergencia. Esto es aún más relevante si se tienen en cuenta las cifras del ATC de Isavia, que revelan que más de una cuarta parte de todo el tráfico aéreo del Atlántico Norte pasó por la zona de control oceánico de Reikiavik en el periodo anterior a la pandemia. En pocas palabras, incluso las compañías aéreas que no vuelan a Islandia tienen probablemente alguna relación con el ecosistema aeronáutico del país.

Además de las amenazas universales, como los fallos técnicos, la niebla y el viento fuerte, los aviadores tienen la consideración añadida de la actividad volcánica que deben incluir en sus planes de vuelo. Dado que Islandia se encuentra en la animada dorsal tectónica del Atlántico Medio, no se puede exagerar la importancia de estas puertas de enlace secundarias de emergencia durante las erupciones volcánicas, de ahí que se mantengan a un nivel más alto de lo que cabría esperar de los aeródromos regionales.

Apoyo gubernamental

Estos dos aeropuertos no están solos en su intento de mejorar el desarrollo de las rutas y tener suerte en el circuito internacional. El gobierno islandés e Isavia ofrecen un amplio apoyo a las compañías aéreas que se plantean ofrecer servicios a Akureyri y/o Egilsstaðir. Con la esperanza de que lo peor de la pandemia haya pasado, los patrocinadores de los aeropuertos han intentado reactivar una campaña para atraer y mantener a nuevos operadores.

A nivel del gobierno central, el Fondo de Desarrollo de Rutas de Islandia pretende "apoyar el desarrollo de nuevas rutas aéreas a Islandia y permitir la realización de vuelos internacionales regulares a través de Akureyri y Egilsstaðir", con el objetivo de fomentar una mejor distribución de los viajeros por todo el país, impulsar la utilización de las infraestructuras públicas y mejorar la calidad de vida de los residentes locales, así como el entorno empresarial en el norte y el este de Islandia. Se conceden subvenciones de hasta 1,5 millones de euros anuales para 2022 y 2023, a medida que disminuye el dolor de la pandemia. El fondo cuenta con una división de desarrollo de rutas y de marketing, y también se ofrece un apoyo promocional de al menos 60.000 euros si la cantidad es igualada por el operador correspondiente.

Esta ayuda gubernamental se complementa con un amplio paquete de incentivos por parte de la propia Isavia, en un intento más amplio de persuadir a las aerolíneas y compañías de viajes para que incluyan vuelos tanto de verano como de invierno a estas regiones relativamente desconocidas. AI

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Egilsstaðir está a sólo 20 minutos en coche de Seyðisfjörður, donde se encuentra el servicio semanal de ferry a las Islas Feroe y Dinamarca
IcelandicExplorer/Austurbrú
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Antes de COVID-19, Akureyri acogía servicios chárter del Reino Unido, Alemania y Holanda, como este vuelo de Titan Airways
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