Se invita a la industria a negociar para el programa Tiquila del Reino Unido

Una serie de empresas de defensa británicas y extranjeras han sido invitadas a negociar para el programa Tiquila del Reino Unido, cuyo objetivo es poner en servicio dos tipos de sistemas aéreos no tripulados (UAS) para ayudar en las operaciones de inteligencia, vigilancia, adquisición de objetivos y reconocimiento (ISTAR).

Al publicar el anuncio de contrato el 25 de agosto, el Departamento de Equipamiento y Apoyo a la Defensa (DE&S) del Ministerio de Defensa del Reino Unido declaró que el programa Tiquila proporcionará un sistema aéreo no tripulado (MUAS) en cargas portátiles y de transporte. El MUAS con carga humana pesará hasta 8 kg, mientras que el MUAV portátil tendrá un peso máximo de despegue de hasta 20 kg.

British Army Desert Hawk
The British Army is seeking new small UAS platforms, having operated the Desert Hawk for more than ten years. UK MOD/Crown copyright

Ambos sistemas están pensados para ser operados desde una estación de control terrestre (GCS) común y tienen una carga útil electro-óptica/infra-roja (EO/IR) que cumple con los requisitos del programa.

Las empresas invitadas a licitar para el papel de integrador de sistemas son: Qinetiq, Lockheed Martin UK, Raytheon Systems, Leonardo UK, Elbit Systems UK, BAE Systems, Sierra Nevada Corporation, PA Consulting Services, Motorola Solutions UK, Thales UK, Babcock Integrated Technology y General Dynamics UK.

En virtud del contrato, el integrador de sistemas proporcionará sistemas y apoyo al Reino Unido, y es probable que los vehículos aéreos no tripulados sean operados por el ejército británico.

La duración prevista del contrato será de 120 meses, con posibles opciones de prórroga hasta un máximo de 24 meses y/o de variación del volumen de bienes y servicios a entregar. Valorado entre 149-390 millones de libras (205-537 millones de dólares), el contrato está previsto que comience en agosto del año que viene.

Un portavoz del Ministerio de Defensa del Reino Unido declaró a AIR International que el programa Tiquila supondría "una mejora significativa" de las capacidades actuales de los mini-UAS, pero que "no podría considerarse como una sustitución directa" de las capacidades existentes.

El portavoz añadió que el número exacto de plataformas estaría sujeto a las negociaciones del contrato.

En el peso máximo del programa Tiquila, una plataforma de 20 kg sería de ala fija, de tamaño similar al omnipresente ScanEagle producido por Boeing-Insitu, y probablemente proporcionaría una resistencia de tres a cinco horas. La plataforma más pequeña, de hasta 8 kg, podría incluir una gama de plataformas fijas o rotatorias.

Operados a nivel táctico, los mini-UAS proporcionan a las pequeñas formaciones una capacidad ISTAR inmediata y cada vez más común en el espacio de batalla moderno. El ejército británico operó el Black Hornet Nano de FLIR Systems hasta 2017 para ayudar a las operaciones en Afganistán, y la compañía se adjudicó un acuerdo de 1,8 millones de dólares en 2019 para entregar el sistema Black Hornet 3 como parte de la Iniciativa de Adquisición Rápida del Fondo de Transformación del Reino Unido.

El servicio también ha operado la plataforma de Lockheed Martin Desert Hawk III (en la foto) de menos de 4 kg, lanzada a mano, desde 2005, y en 2017 tenía más de 200 del tipo en su inventario. Desde entonces, la empresa ha desarrollado el Desert Hawk Extended Endurance and Range (DH-EER), más grande, de 8 kg, que tiene una resistencia de vuelo de hasta diez horas.

El ejército británico también opera la plataforma Watchkeeper WK450, más grande, basada en el Hermes 450 de Elbit Systems, aunque la flota ha sufrido varias pérdidas de plataformas debido a colisiones en el aire y aterrizajes forzosos durante el entrenamiento en el Reino Unido y en el extranjero.

Por Richard Thomas