Un activo de capital

Puede que el aeropuerto de Berlín-Brandeburgo sea más conocido por su tardía inauguración, pero ha superado un primer año excepcionalmente difícil y tiene grandes ambiciones, según explica a Tara Craig el director de operaciones, Patrick Muller.

A lo largo de los años transcurridos entre el diseño y la apertura del Aeropuerto de Berlín-Brandeburgo (BER), sus interesados -y el público en general- debieron pensar que su primer día de operaciones nunca llegaría. Lo que nadie podía imaginar, sin embargo, era que el aeropuerto se inauguraría durante una pandemia mundial. El director de operaciones, Patrick Muller, lo resumió así: "Supongo que es justo decir que fue un primer año difícil para el aeropuerto".

Apertura por pandemia

Muller cree que BER fue el primer aeropuerto que llevó a cabo un programa ORAT (preparación operativa y traslado al aeropuerto) durante una pandemia, a pesar de los retos que supuso tener que limitar el número de personas que podían tener en una sala en un momento dado: "Te preparas para pruebas masivas con unos 2.000 pasajeros. Nada de eso fue posible", dijo a Airports International.

El aeropuerto abrió finalmente el 31 de octubre de 2020, con el segundo cierre que entró en vigor poco después y los niveles de tráfico se desplomaron al 10% de las cifras de 2019. El gobierno alemán puso en marcha el plan de despidos, pagando a los empleados alrededor del 60% de su salario, que el aeropuerto completó, lo que permitió a BER no despedir a nadie.

Sin embargo, despedir al personal que acababa de empezar a trabajar en un aeropuerto recién inaugurado no estuvo exento de dificultades.

Como explicó Muller: "El reto que se plantea es que se trata de un aeropuerto nuevo. Nuestros anteriores aeropuertos no tenían muchos sistemas; por ejemplo, teníamos una llave clásica para abrir las puertas. Luego nos trasladamos a unas instalaciones nuevas en las que todo está automatizado. Está muy orientado a los procesos de los sistemas.

"Y para el personal es un gran cambio. Así que se les forma durante unos seis o siete meses. Están listos para trabajar. Empiezan a operar y luego el tráfico se rompe. Así que los envías a casa y entonces, ¿cómo te aseguras de que, cuando vuelva el tráfico, tu personal y el de las partes interesadas estén preparados para operar?"

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El nuevo aeropuerto Willy Brandt de Berlín es el único aeropuerto comercial de la capital alemana, sustituyendo a Tempelhof y Tegel, y subsumiendo a Schönefeld.
Günter Wicker / Flughafen Berlin Brandenburg

BER ha tenido que invertir un gran esfuerzo, tiempo, dinero y mano de obra en la reconversión de su personal antes de mayo, cuando el tráfico empezó a recuperarse lentamente.

Despacio, despacio

En julio de 2021, según Muller, todavía no estaba claro si el tráfico se recuperaría rápidamente. El mes de agosto fue mejor de lo esperado y, cuando hablamos a finales de septiembre, el tráfico se estaba recuperando lentamente. La noticia de que Estados Unidos había aceptado aceptar pasajeros vacunados era motivo de optimismo.

Muller quiso poner la situación en contexto. Dijo: "Sólo para dar algunas cifras, manejamos alrededor de 24 millones de pasajeros en el aeropuerto de Berlín Tegel en 2019 y casi 12 millones en Berlín- Schönefeld. Eso hace casi 36 millones de pasajeros. Ahora estamos viendo algo menos de 10 millones este año".

"Por un lado, puede ser una ventaja operativa, porque podemos acostumbrarnos a la nueva instalación con menos tráfico. Pero por otro lado, por supuesto, faltan los ingresos. Y financieramente, este es un año muy malo. Como todo el mundo en el sector de la aviación, estamos sufriendo".

En la terminal

Las tiendas de BER vuelven a funcionar. Sin embargo, según Muller, la contratación y la retención del personal están resultando difíciles, ya que muchas personas optan por trabajar en los centros de pruebas y vacunación de COVID. Por lo tanto, los establecimientos minoristas no están en condiciones de funcionar con un modelo de dos turnos y no pueden ofrecer su horario de apertura habitual. Para paliar esta situación, el aeropuerto ha instalado máquinas expendedoras adicionales, que han resultado ser muy populares entre los viajeros que desean vivir una experiencia aeroportuaria sin contacto.

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Patrick Muller se incorporó a BER en 2018, con la tarea de poner en funcionamiento el tan retrasado aeropuerto
Flughafen Berlín Brandenburgo
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La primera salida de vuelo de BER, el 1 de noviembre de 2020, fue un avión de easyJet con destino a Londres Gatwick. Stephan Erler, director de easyJet Alemania, y Engelbert Lütke Daldrup, director del aeropuerto, estuvieron presentes para celebrar el acto de inauguración
Günter Wicker/ Aeropuerto Berlín Brandenburgo

Muchos pasajeros con mentalidad higiénica han optado por viajar al aeropuerto en coche en lugar de hacerlo en transporte público. Esto, explicó Muller, ha provocado un aumento de los ingresos del aparcamiento.

La nueva terminal ferroviaria situada bajo el aeropuerto también ha tenido un impacto positivo en el número de pasajeros que se desplazan al aeropuerto en transporte público. BER quiere que esto aumente, y el aeropuerto está animando a las aerolíneas a que promuevan las ofertas de tren y vuelo.

Demografía de los pasajeros

Según Muller, el primero de los principales grupos de pasajeros en volver a volar fue el de los amigos y parientes visitantes (VFR), que comenzó ya en marzo de este año. Y añadió: "En cuanto bajaron las cifras de COVID-19, se pudo ver cómo se abrían los países. Y eso fue crucial para la recuperación del tráfico".

"Se ha visto claramente que la necesidad de poner en cuarentena a la llegada a un país ha tenido un gran impacto en el tráfico y en las cifras de pasajeros. Primero, los amigos y familiares que estaban de visita, y luego, en verano, los veraneantes que regresaban en masa. En agosto y septiembremanejamos alrededor de 1,5 millones de pasajeros, y una gran parte de ellos fueron, por supuesto, veraneantes".

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El Smart Trainer de Hiserv, modelado a partir de la carrocería de un avión, ha permitido a BER formar -o, en su caso, reciclar- a su personal en un entorno realista.
Annika Bauer/ Aeropuerto Berlín Brandenburgo

En las últimas semanas, el BER también ha visto volver el tráfico de negocios, como demuestra el aumento del número de pasajeros salientes los lunes y el tráfico entrante los viernes.

A corto plazo, dijo Muller, "necesitamos que los Estados Unidos vuelvan. Eso provocará muchos viajes de negocios y también VFR. Necesitamos desesperadamente que Asia se recupere, y confiamos en que esto empiece a suceder".

La reciente decisión de Singapur de ampliar sus vías de viaje con vacunación para incluir a siete países europeos fue un motivo de alegría. El 20 de octubre, la compañía de bajo coste Scoot, filial de Singapore Airlines, reanudó los vuelos sin escalas a Singapur, y los pasajeros ya no tienen que pasar la cuarentena a su llegada.

En tiempos "normales", señaló Muller, la demografía de los pasajeros de BER se divide de forma relativamente uniforme entre negocios, VFR y turismo, aunque hay algunas diferencias regionales.

El santo grial de la larga distancia

Muller admite que el tráfico de larga distancia no ha sido históricamente el punto fuerte de Berlín, "simplemente porque Berlín no estaba en la agenda de ninguna de las grandes compañías aéreas".

Muller explicó además: "La larga distancia está directamente relacionada con la situaciónde los derechos de tráfico en Europa y en Alemania en particular. Varias compañías aéreas han manifestado su interés por volar a Berlín, entre ellas Emirates. Les encantaría volar a Berlín, pero tienen problemas con los derechos de tráfico y eso es lo que les frena. Pero si pudiéramos resolver este problema, tendríamos muchas posibilidades de que Emirates y otras aerolíneas volaran a Berlín. Los derechos de tráfico nos causan problemas tanto con Oriente Medio como con Asia".

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Aunque todos los puntos de venta de BER están abiertos de nuevo, la dotación de personal ha sido un reto
Günter Wicker/ Flughafen Berlín Brandeburgo.
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Los veraneantes representan una gran parte de los 1,5 millones de viajeros atendidos por el aeropuerto en agosto y septiembre de 2021
Zershchikova/ Flughafen Berlín Brandenburgo

Muller es sincero sobre la situación de los derechos de tráfico. El problema, dijo a Airports International, es que hay compañías aéreas nacionales con estrechas relaciones con el gobierno alemán, que no ven con buenos ojos los derechos de tráfico adicionales, "puramente por interés personal", es decir, para evitar la competencia. Para remediarlo, añadió, BER tendrá que seguir presionando a nivel político.

Sin embargo, un acuerdo de cielos abiertos significa que servir a Estados Unidos es relativamente fácil y Muller tiene la esperanza de que vuelvan los niveles prepandémicos de tráfico entre Berlín y Norteamérica. United Airlines ha confirmado recientemente que volará desde BER a Newark a partir de marzo de 2022 y a Washington DC a partir de mayo.

Preguntado por un destino de larga distancia de ensueño, Muller dijo a Airports International: "Tailandia, por ejemplo, porque creemos que es una ruta que interesaría a muchos pasajeros y estamos bastante seguros de que funcionaría económicamente. Luego, por supuesto, China sería un destino importante. Y creo que conectarnos con Oriente Medio permitiría opciones adicionales para hacer transbordos en diferentes hubs y quizá crear una oferta mucho mejor. Ya sabes, vuelas seis horas y luego tienes una parada. Y creemos que India se convertirá en un mercado muy importante en el futuro".

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Los "amigos y familiares de visita" fueron uno de los primeros grupos de viajeros que regresaron al levantarse las restricciones
Zershchikova / Flughafen Berlín Brandenburgo

Muller no pierde de vista la situación política y económica de Sudamérica, pero sigue considerando que Norteamérica, incluido Canadá, ofrece un gran potencial, en particular Toronto y Montreal.

En cuanto a las rutas de corta y media distancia, Muller afirma: "Las aerolíneas son ágiles y rápidas para identificar mercados adicionales". Menciona los "destinos de aguas cálidas" del Mediterráneo y las rutas que conectan a turcos, egipcios y tunecinos residentes en Berlín, por ejemplo, con sus países de origen.

"Y luego, por supuesto, está el tráfico entre las capitales. Y eso incluye destinos que no se nos ocurren inmediatamente, como Reikiavik", añadió.

El enigma del aeropuerto alemán

Aunque BER sea el aeropuerto de la capital, está a la sombra de los grandes aeropuertos alemanes, en particular el de Múnich. Cuando se le pregunta si esto cambiará, Muller señala el coste de desarrollar un centro de operaciones y apunta que, en términos de competencia, BER se enfrenta no sólo a Múnich o incluso a Fráncfort, sino a Zúrich y Viena, todos ellos centros de operaciones del Grupo Lufthansa. Lufthansa ha invertido en sus cuatro hubs y están muy bien equip ados. No puedo imaginar que Lufthansa vaya a crear un nuevo hub en Berlín. Aparte de Lufthansa o de la ya inexistente Air Berlin, sería difícil encontrar una aerolínea que invirtiera en Berlín y la convirtiera en un hub similar al de Frankfurt o Munich".

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Firmemente instalada en la Terminal 1 - por ahora - Ryanair sigue promoviendo el tráfico de salida, el "pan de cada día" del aeropuerto
Zershchikova/ Flughafen Berlín Brandenburgo

Muller se alegra de que BER se centre por ahora en los mercados de corta y media distancia, con el apoyo de compañías como easyJet y Ryanair, que promueven el tráfico de salida, al que se refiere como el "pan de cada día" del aeropuerto."Sin embargo, es consciente de la condición de la ciudad como capital de Alemania y afirma: "Siendo Berlín la capital de Alemania, nosotros, como operador aeroportuario, creemos que se merece vuelos directos de larga distancia a Estados Unidos, a Asia y a todas las partes del mundo. Esa es una de las razones por las que estamos trabajando para aumentar el tráfico de larga distancia, pero todavíano vemos a Berlín como un hub".

La cuestión de la Terminal 5

Actualmente, la Terminal 5 -el antiguo aeropuerto de Berlín-Schönefeld- permanece cerrada. A lapregunta de si podría ser un hogar permanente para Ryanair, Muller dijo a Aeropuertos Internacionales: "Ryanair se ha trasladado a la nueva Terminal 1 y parece estar bastante contenta allí. Lo ideal, desde el punto de vista operativo, es concentrar todo el tráfico en el centro de operaciones. La operación dividida siempre va a ser difícil.

"No sabemos cuándo se reabrirá la Terminal 5. Depende en gran medida del tráfico y aún no hemos decidido quién operará fuera de la terminal. Nos pondremos en contacto con nuestros clientes y nuestras aerolíneas y discutiremos con ellos cómo y cuándo es apropiado. Desde el punto de vista de la secuencia, seguiremos operando en la Terminal 1 y luego pondremos en marcha la Terminal 2. Y cuando esta capacidad ya no sea suficiente, estudiaremos la reapertura de la Terminal 5".

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Lanzada en Singapur, la compañía aérea de bajo coste Scoot tiene estrechos vínculos con BER. En la imagen, el primer avión de Scoot procedente de Singapur que atraca en la Terminal 1 desde el brote de coronavirus
nter Wicker / Flughafen Berlín Brandenburgo
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BER cree que la carga tiene un papel importante para asegurar el futuro del aeropuerto
Günter Wicker / Flughafen Berlín Brandenburgo

La fecha de reapertura de la Terminal 5 no es la única incertidumbre a la que se enfrenta Muller. Como explicó, la pandemia ha dificultado mucho las previsiones: "Las previsiones antes de COVID-19 eran muy fáciles. Podía predecir el número de pasajeros a finales de año con un margen de más o menos 100.000 pasajeros. Sabía que el mercado estaba creciendo, conocía los nuevos destinos que se iban a introducir y conocía los planes de mis clientes de las aerolíneas. Todo esto se ha vuelto muy difícil".

Pero dirigir un aeropuerto, incluso uno recién inaugurado, en una pandemia tiene sus ventajas.

"Nos hizo ser más ágiles y más flexibles", dijo Muller, "y creo que no fue lo peor que le pudo pasar a la aviación y al negocio aeroportuario, porque nos vendría bien algo más de innovación, nos vendría bien algo más de agilidad. Y nos hemos visto obligados a pasar por ello, lo que en conjunto no ha sido malo. Te permite ver las cosas de otra manera y no darlas por sentadas".

No sólo los pasajeros

Un área de sus operaciones que BER ha empezado a mirar de forma diferente es la de la carga. Al igual que muchos aeropuertos, la pandemia le abrió los ojos a la importancia de la carga como fuente de ingresos.

"Cuando hablábamos con las aerolíneas antes de 2019 sobre los vuelos de larga distancia, siempre nos decían: 'La carga adicional siempre es buena, pero lo más importante es que la cabina esté llena'... Eso ha cambiado por completo. Cuando hablas con aerolíneas que volaban durante la pandemia, por ejemplo, Qatar Airways, te dicen: 'En realidad está bien tener algunos pasajeros en la cabina. Eso ayuda a pagar los vuelos, pero la mayoría de los ingresos los genera la carga'", recordó Muller.

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Los destinos mediterráneos de "aguas cálidas" están entre los que más rápido se recuperan
Zershchikova/ Flughafen Berlín Brandenburgo

"Así que creemos que si queremos tener éxito en el desarrollo del tráfico de larga distancia, la carga jugará un papel importante. Eso es lo primero. En segundo lugar, vemos que el comercio electrónico y el e-commerce juegan un papel cada vez más importante en la carga. Vemos que nuestro tráfico de FedEx, AT&T y DHL aumenta continuamente. Y eso no va a disminuir en el futuro".

Muller está convencido de que el aumento de las compras a domicilio ha llegado para quedarse, y menciona el cercano almacén de Amazon como prueba. Espera que el gigante de la venta online empiece a volar a Berlín, y el aeropuerto ya está en conversaciones con empresas como TNT y FedEx para asegurarse de que entiende sus necesidades de carga. Las instalaciones de carga de BER, según Muller, son suficientes para el tráfico actual. El aeropuerto está transformando un terreno recientemente adquirido en una instalación de carga exprés y dispone de espacio adicional, en caso de que se necesiten más instalaciones de carga.

Mirando al futuro

Ahora que está en marcha, ¿qué es lo que distingue a BER? Muller cree que lo que hace único a su aeropuerto es su fuerte conexión con el sistema de transporte público. También cree que es una instalación muy amigable para los pasajeros: "Nos gustaría que Berlín fuera conocida como una operación amigable, fácil, accesible y eficiente. Para eso trabajamos en términos de percepción pública".

En cuanto a ese discutido retraso, ¿qué se ha aprendido? Muller declaró a Airports International: "Hemos aprendido algunas cosas. Una, que los políticos no son muy buenos planificando y construyendo aeropuertos. Y dos, que una vez que tienes un diseño, no debes cambiarlo. Hay que atenerse a él, terminar la construcción y luego hacer lo que hacen todos los aeropuertos: adaptar las instalaciones a las necesidades de los usuarios. Esas son las dos grandes lecciones del retraso, al menos desde mi punto de vista, y sin entrar en demasiados detalles".

Es difícil discutirlo.